Résistance française: le Grand Prix de France 1988 

Parmi les nombreux affrontements entre 1 et 1980 lors de la bataille pour la suprématie de F1990, la confrontation d’Ayrton Senna et d’Alain Prost au Grand Prix de France de 1988 fut sans doute l’une de leurs plus intenses. Un nouveau livre à paraître en février, "Le pouvoir et la gloire: Senna, Prost et l'âge d'or de F1," raconte l'histoire de cet affrontement et de bien d'autres affrontements entre la super-équipe poids lourds de F1 au cours de cette période inoubliable du Grand Prix.
Quand les équipes sont arrivées sur un circuit extrêmement chaud, Paul Ricard, pour la septième manche du championnat du monde 1988, Alain Prost sentait certainement la chaleur de plus d'une façon. Début juillet et le sud de la France grésillaient sous une canicule estivale.
Non seulement cela, mais le nouveau coéquipier du Français, un certain Ayrton Senna, venait de remporter les deux précédents Grands Prix d'Amérique du Nord avec quelque chose à revendre. Ces performances suivaient de près un Grand Prix de Monaco dans lequel le formidable Brésilien avait humilié l’as français, jusqu’à ce qu’une erreur inexplicable l’ait éliminé en fin de course. La nouvelle recrue arrivait fort, très fort. Mclaren's Le double champion du monde devait creuser au fond de lui-même, car Ayrton Senna était arrivé à Mclaren avec un seul objectif: renverser le Français du sommet du piédestal F1.
Six courses dans 1988 et les observateurs météorologiques de F1 ont estimé que le Brésilien était en train de le faire. Malgré une splendide victoire à Mexico au quatrième tour, Alain Prost a été relégué au second plan. Chez Ricard, il est entré dans une cocotte minute. Les médias et le public français espéraient que leur homme apprivoiserait le jeune parvenu et se réaffirmerait en tant que Grand Maître de F1.
Un couple de Rottweilers se disputant un os, la bataille pour pole la position est devenue féroce. En prenant son septième pole sur le rebond ici en France, d'un point de vue purement psychologique, Ayrton savait que si un tel exploit ne tuerait pas son ennemi, il le blesserait certainement. Alain voulait juste battre son coéquipier ultra-rapide en qualifications pour la première fois en 1988 - beaucoup plus facile à dire qu'à faire.
Glissant dans le cockpit de son MP4 / 4 sous un soleil provençal punitif, le professeur a décidé de jeter la prudence au vent. Il devait faire valoir un point ici devant ses compatriotes: il fallait à tout prix battre Senna. Et il l'a battu. Une roue bloquée, ici, une bouffée de fumée là - il avait peut-être l'air de sa douceur soyeuse habituelle, mais le Français la pendait à Ricard, au bord même de l'adhésion. Ça a marché. Prost a pris son premier pole de l’année de près d’une demi-seconde. . .
«La façon dont il a conduit, je pense qu'il méritait pole», A déclaré Senna aux médias, en ajoutant rapidement:« Pour la course, je suis très heureux. Je pense que ce sera une bonne course demain. Amusement."
Le temps superbe s'est poursuivi dimanche avec un ciel bleu et clair au-dessus du Castellet à perte de vue. Ils viennent de loin et de près, une armée de trois couleurs agitant les fans. Allez Prost! La riposte a commencé aujourd'hui, 3rd July 1988.
Aligné sur la grille par un après-midi torride, le vainqueur du Grand Prix de France 1988 serait clairement une Mclaren-Honda, mais laquelle? L'air méditerranéen crépitait de tension. Juste quelques instants au feu vert et au pole-sitting Mclaren semblait ramper en avant. Ses nerfs tremblaient, Prost l'avait presque soufflé; quelques centimètres supplémentaires auraient entraîné une pénalité.
Rouge, vert, allez! Les McLaren ont mené le terrain dans le premier virage.
Solide, d'acier et concentré, Prost posa immédiatement le marteau. Les McLaren ont rapidement abandonné la troisième place de Ferrari. Le rythme était absolument scintillant. Dès le tour, 4 Prost a programmé un 1 "11.7" - à seulement un dixième de ce qui s'avérerait être son meilleur tour de la course! S'il essayait de briser la volonté de son coéquipier, cela ne fonctionnait pas. Senna était juste là. Quelques tours plus tard, le Brésilien a enregistré un 1 ”11.8, son meilleur tour de toute la course! Brutal: les deux plus grands pilotes du monde enthousiastes à l'idée de se briser mutuellement l'esprit en cet après-midi chaud et poussiéreux. L'écart entre les superstars allait et vient toute la journée:

Senna Prost Gap

Tour 1 1 "16.0 1" 14.9 +1.1

Tour 2 1 "12.9 1" 12.4 +1.6

Tour 3 1 "12.5 1" 12.5 +1.6

Tour 4 1 "13.2 1" 11.7 +3.1

Tour 5 1 "12.4 1" 12.1 +3.4

Tour 6 1 "11.9 1" 11.8 +3.5

Tour 7 1 "12.1 1" 12.2 +3.4

Tour 8 1 "11.8 1" 12.1 +3.1

Tour 9 1 "12.1 1" 12.3 +2.9

Tour 10` 1 "12.0 1" 12.3 +2.6

"Je sentais que je devais aller fort tout le temps", remarquera plus tard Prost. "Dans un endroit comme celui-ci avec un tour si court, il y a toujours des voitures plus lentes à rouler, et Senna est très bon dans cette situation."
Tour après tour, le rouleau compresseur Mclaren-Honda a marché. La course était au ras du couteau, l'écart entre les deux voitures ne dépassant jamais quelques secondes. Malgré tous ses efforts, le Brésilien n’a jamais pu s’approcher suffisamment pour lancer un assaut. Comme prévu, le Grand Prix de France était devenu un affrontement entre les coéquipiers de Mclaren, une fusillade dans le désert poussiéreux et aride Paul Ricard.
Peut-être que les arrêts aux stands permettraient de sortir de l'impasse?
Six, sept, huit secondes… Le numéro 11 MP4 / 4 était immobile. Un problème! Neuf, dix secondes… Prost ne pouvait que s'asseoir et attendre. Pure frustration. Pendant ce temps, Ayrton Senna a lancé la ligne droite du 1.8km Mistral pour prendre la tête! Grâce à un arrêt plus rapide, le Brésilien prenait les devants.
“J'étais déçu de cela”, disait Prost, “parce que je ne pensais pas que c'était juste d'être deuxième ainsi.” Pour gagner sa course à domicile, Alain Prost savait qu'il ne lui restait plus qu'à attraper et passer le plus rapide, le plus dur. , le coureur le plus intransigeant au monde: Ayrton Senna. Temps pour une profonde respiration.
La poursuite était sur. Paul Ricard retint son souffle lorsque Prost se ressaisit. Au tour 51, les McLaren couraient en formation, à des centièmes de seconde près:

Senna Prost

Tour 57 1 "12.640 1" 12.680

Tour 58 1 "12.220 1" 12.239

Tour 59 1 "12.384 1" 12.277

Tour 60 1 "12.406 1" 12.403

“Mode économie! Mode économie! »Ron Dennis se criait enroué à la radio. Les techniciens de Honda semblaient inquiets. Si les gladiateurs devaient continuer à leur rythme actuel, ils seraient à court de carburant avant le drapeau. Silence. Ni Senna ni Prost n'ont répondu. Ron Dennis démissionné haussa les épaules. Comment gérez-vous la meilleure équipe de conduite que ce sport ait jamais vue?
Senna v Prost: un combat à mort.
Lap 61, un serpent de cinq voitures est entré directement dans le Mistral. Nelson Piquet cherchait à doubler quelques retardataires. Un peu plus en arrière, Senna et Prost avalaient le tarmac, sur le point de faire un tour supplémentaire pour Nelson et les deux voitures devant la Lotus.
Prochaine étape dans le virage 140mph Le Beausett. Ayant dépassé son compatriote, Senna attrapa la Dallara et la main de Minardi. Ça allait être serré. . .
Whoosh! C'est arrivé en un clin d'œil.
Apparemment de nulle part, Prost était venu catapulter à l'intérieur du coin, pour s'emparer de la tête! "Je l'ai juste cloué à l'intérieur de lui," souriait ensuite une Prost exubérante. C'était une décision en une fraction de seconde - une prise à 180 mph. Prédisant à juste titre que le leader pourrait se retrouver coincé derrière les voitures plus lentes alors qu'ils négociaient le virage droit, Prost avait décidé de prendre la ligne intérieure en sachant très bien que son coéquipier n'aurait nulle part où aller. Cela a fonctionné comme un rêve. Pur opportunisme. Prost mène! Vive La République!
Sentant peut-être que ce n'était pas son jour, Senna recula sagement. Plus tard, il parlerait d'une boîte de vitesses «spongey». Néanmoins, le Brésilien était un défenseur philosophique: «C'était le jour d'Alain. J'ai fait de mon mieux mais ce n'était pas assez bon.
Avec cette magnifique victoire à domicile, le professeur avait réussi deux choses: non seulement il avait consolidé son avance au championnat du monde, mais il avait également envoyé un message très clair au champion brésilien: Alain Prost toujours l'avoir.
Le Grand Prix de France avait été une guerre totale, physique et psychologique. La joie d'Alain Prost serait toutefois de courte durée. Soulevé par la défaite, Ayrton Senna reviendrait plus fort, plus fort et même plus vite que jamais. La bataille pour le championnat du monde des poids lourds 1988 Formule 1 était sur le point de devenir sérieuse.

Par David Sedgwick

 


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